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El polvo desvanece la presencia alienígena en la estrella de Tabby

Un equipo de más de 100 investigadores, dirigido por la profesora Tabetha Boyajian de la Universidad Estatal de Luisiana (EE UU) está un paso más cerca de resolver el misterio de KIC 8462852, considerada ‘la estrella más misteriosa del universo’ y bautizada como estrella de Tabby.

Se trata de una estrella media, aproximadamente un 50 % más grande que el Sol y con una temperatura 1.000 grados superior. Sin embargo, presenta una característica especial: ha estado inexplicablemente oscureciéndose y aumentado su brillo esporádicamente como ninguna otra. Para explicar este fenómeno se han apuntado varias teorías, pero la más espectacular es la que proponía que una megaestructura alienígena podría producir esos extraños cambios en la iluminación mientras orbita alrededor de la estrella.

“Sea lo que sea lo que pase entre nosotros y la estrella, no es opaco, como se esperaría si fuera un planeta o una megaestructura alienígena”, dicen los autores

El enigma de Tabby es tan atractivo que más de 1.700 personas han donado una cantidad superior a los 100.000 dólares a través de una campaña de micromecenazgo (crowdfunding) organizada por Boyajian para realizar observaciones de la estrella con la ayuda de la red global de telescopios del Observatorio Las Cumbres (LCO). Algunos resultados ya se presentaron en octubre, pero ahora se publican en The Astrophysical Journal Letters los datos más recientes sobre las atenuaciones en el brillo y registrados, además, en escalas de tiempo cortas (días-semanas).

El polvo es la causa más probable

“El polvo es probablemente la razón por la cual la luz de la estrella parece atenuarse y aclararse. Los nuevos datos muestran que los distintos colores de la luz están siendo bloqueados en rangos o intensidades diferentes. Por tanto, sea lo que sea lo que pase entre nosotros y la estrella, no es opaco, como se esperaría si fuera un planeta o una megaestructura alienígena lo que se interpusiera en medio”, explica Boyajian.

“Las megaestructuras no poducen las tendencias que vemos en los datos, que muestran la firma que esperaríamos para el polvo”, subraya a Sinc la profesora Tabetha Boyajian, quien valora positivamente que hayan puesto el nombre de estrella de Tabby en su honor: “Es mejor que KIC 8462852”.

Los científicos la observaron de cerca a través de la red del Observatorio Las Cumbres desde marzo de 2016 hasta diciembre de 2017. Desde mayo del año pasado se han producido cuatro episodios en los que la luz de la estrella ha decaído, y los participantes en la campaña de crowdfunding los pusieron nombre: Elsie y Celeste a los dos primeros, y como antiguas ciudades perdidas a los dos últimos: Scara Brae de Escocia y Angkor de Camboya.

Brillo de KIC 8462852 entre el 6 de mayo y el 9 de octubre 2017, medido con los telescopios de la red global de telescopios del Observatorio de Las Cumbres situados en el Observatorio de Hawai (OGG) y el Observatorio del Teide (TFN). / Equipo de Tabetha Boyajian

Los autores comentan en su artículo que, de alguna manera, lo que está sucediendo con la estrella es similar a lo que les ocurrió a esas ciudades desaparecidas: “Son eventos antiguos, ya que estamos viendo cosas que sucedieron hace más de 1.000 años. Y casi con certeza están originados por algo ordinario, al menos en una escala cósmica. Y sin embargo, eso los hace más interesantes y, sobre todo, misteriosos”.

Si no fuera por personas con una mirada imparcial en nuestro universo, esta estrella inusual se habría pasado por alto

Los investigadores también destacan que el método utilizado para estudiar esta estrella, con la ayuda de la ciudadanía y una avalancha de datos sobre un solo objeto, supone una nueva era para la astronomía. De hecho, los astrónomos aficionados llamados ‘planet hunters’ (cazadores de planetas) han sido los que, revisando cantidades masivas de datos de la misión Kepler de la NASA, detectaron primero el comportamiento inusual de la estrella en 2015, años después del final de esa misión, en 2013. Y, por otro lado, las observaciones con la red de telescopios LCO han sido posibles en parte gracias a la campaña de micromecenazgo.

“Si no fuera por personas con una mirada imparcial sobre nuestro universo, esta estrella inusual se habría pasado por alto”, dice Boyajian, que insiste: “Sin el apoyo ciudadano no habríamos obtenido esta gran cantidad de datos”.

Sin embargo, aún no se han encontrado todas las respuestas. En este momento, los astrónomos esperan que la estrella de Tabby se despierte nuevamente y muestre atenuaciones más fuertes, del 10% o el 20%, similares a las observadas por Kepler hace más de cinco años. Si bien los datos actuales apoyan la hipótesis de que un cuerpo escondido dentro de una gran nube de polvo está causando estas atenuaciones, con futuras observaciones de unas fluctuaciones más profundas se espera poder resolver definitivamente este rompecabezas.

Participación española en los análisis

El misterio de esta estrella, situada en la constelación del Cisne, ha obligado a que decenas de telescopios en todo el mundo la observaran durante 2017, incluyendo el Gran Telescopio Canarias (GTC), el Telescopio Mercator, el Nordic Optical Telescope (NOT) y el Telescopio Nazionale Galileo (TNG), todos ellos en el Observatorio del Roque de los Muchachos (Garafía, La Palma), junto a la red de telescopios del Observatorio de Las Cumbres, que incluye el telescopio de 0,4 m instalado en el Observatorio del Teide (Izaña, Tenerife).

Como resultado, se ha obtenido la nueva información que se presenta hoy en el artículo del numeroso equipo que lidera Tabetha Boyajian, además de en otro estudio que dirige Hans Deeg, investigador del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) y la Universidad de La Laguna. “Desde el descubrimiento de la estrella de Tabby en datos que ya tienen más de cinco años, por fin estamos en condiciones de presentar nuevas ideas convincentes sobre la naturaleza de este extraño objeto”, asegura Deeg.

En mayo del año pasado, mientras un equipo liderado por la investigadora del IAC Marian Martínez observaba la estrella con el telescopio Mercator, fue cuando la red LCO detectaba el comienzo de la atenuación de un 1% del brillo de la estrella durante unos días. Posteriormente a estas observaciones, se inició su seguimiento con espectroscopía de alta resolución usando NOT y TNG, además de Mercator, involucrando a varios investigadores de grupos tan diversos como la física solar, la física de estrellas masivas o los exoplanetas.

En paralelo, el equipo liderado por Hans Deeg estaba preparado para observarlo con el GTC, de 10 m de diámetro, esperando el momento a que Tabby “se despertara”. Con el instrumento OSIRIS en el GTC midieron el color de la estrella con alta precisión durante este y los otros episodios de atenuación de 2017. Así se ha deducido la alta probabilidad de que el polvo sea la razón de que disminuya la luz de la estrella y luego vuelva a brillar, aunque todavía falta confirmarlo y acabar de resolver todos los misterios de Tabby.

Cómo compartir décimos de Lotería por Whatsapp con seguridad

Se acerca uno de los días del año que más ilusión genera, el Sorteo de la Lotería de Navidad. Durante estas fechas, todos hemos oído o dicho alguna vez, ‘he compartido este número con un compañero de trabajo’ o ‘con un familiar’. Así sólo pagamos parte del boleto. Frente a las dudas que pueda ocasionar compartir lotería, ARAG, compañía aseguradora especialista en Defensa Jurídica, da consejos legales relacionados con el sorteo, muy útiles para el ciudadano:

Compartir un décimo por Whatsapp es legal

Según Loterías y Apuestas del Estado (LAE), tres de cada cuatro españoles que compran Lotería lo hacen compartiendo el número con otra persona. Y con el avance de las nuevas tecnologías, cada vez es más común que lo hagan a través de Whatsapp. ‘Es legal utilizar esta vía pero toda prevención es poca y recomiendo seguir una serie de consejos’, comenta Miriam Montero, abogada de ARAG. Entre ellos, identificar a todos los miembros del grupo de Whatsapp, que aparezca el nombre y apellidos de la persona depositaria, que ésta haga una captura del número a la perfección -con el número de serie, la fracción, código, etc.-. Además, detalla, ‘es importante que en el chat se indique la cantidad de dinero o porcentaje que ha aportado cada persona del grupo por la compra del décimo’. Y añade que sería oportuno remitir correos electrónicos guardando el chat de la conversación.

Guardar pruebas al compartir un décimo

Antes de pagar y confiar en la compra de un décimo, debes comprobar que éste sea auténtico, que tenga logo, código y todos los elementos de verificación. Si quieres cerciorarte de que el lugar es seguro y está autorizado por el Estado, puedes acceder a la web oficial de la Sociedad Estatal de Loterías y Apuestas del Estado, a través de loteriasyapuestas.es. Muchas personas aún prefieren ir a comprar el número en la Administración. Aún así, la compra por Internet ha ido incrementando en los últimos años, por eso algunas administraciones también cuentan con una web de venta online. ‘Debes asegurarte de navegar por una web segura ya que hay mucho fraude. El sitio web debería tener, al menos, un nombre o razón social, NIF o CIF del titular, dirección completa, número de teléfono y correo electrónico donde nos podamos dirigir, y en caso de duda es mejor abstenerse de comprar’, recomienda Miriam Montero. Una vez finalizada una compra online es aconsejable guardar los emails de confirmación y, si puede ser, también capturas de pantalla de la compra.

En el caso de tener un décimo y que salga premiado, si se comparte y la otra persona lo cobra sin contar con los demás propietarios del décimo podría cometer un delito y ya se hablaría de una cuestión penal. Sucede lo mismo en el caso de falsificación. ‘Por eso es tan importante guardar pruebas al compartir un décimo’, recuerda Miriam Montero.

Otro de los consejos de ARAG es que se sea consciente que el boleto caduca, y además que depende del importe del premio o de si es una participación se cobra en un lugar u otro. Por tanto, se debe ser muy prudente y no olvidarse de revisar o ir a cobrar un décimo, ya que pasados los tres meses desde el día siguiente la fecha del sorteo se pierde el derecho a recibir el premio. Sólo se ampliaría en un día más si el último día del periodo fuera festivo en la localidad en la que se tramita el pago del décimo premiado. El importe de los premios que no se han reclamado o vendido se los queda el Estado en beneficio del Tesoro Público.

¿Cómo se cobra el décimo de Lotería?

Los décimos ganadores se cobran en la Administración de Lotería si son cuantías inferiores a 2.500 euros, pero para importes iguales o superiores a los 2.500 el ganador deberá acudir a las entidades financieras concertadas con Loterías y Apuestas del Estado. Se debe tener en cuenta que los bancos no pueden cobrar al premiado ninguna comisión o recargo. En cuanto a las participaciones, si son ganadoras, la cantidad se reclama en la entidad, colegio o lugar donde hayamos comprado la participación.

Los premios tienen un tributo cuando son superiores a 2.500€, ya que los primeros 2.500 euros están exentos de tributación. Es a partir de este importe que se retiene el impuesto de la renta -un 20%- pero ‘desde 2013 ya dan el líquido directamente habiendo practicado la retención, así que no hará falta incluirlo en la declaración de la renta, aunque sí los rendimientos de la cantidad económica, ya sea por los intereses que genera el dinero ganado en tu banco o en inversiones realizadas con el importe ganado’, añade Miriam Montero, abogada de ARAG.

¿Y si se esta casado?

Si a uno de los dos cónyuges le toca la lotería, el premio se repartirá según el régimen matrimonial. Si es en régimen de separación de bienes se interpreta que el décimo y su premio es de la persona que ha adquirido el número. Pero, si es en régimen de gananciales se traduce con que el boleto pertenece a los dos cónyuges y, por tanto, va a medias.

¿Y si el décimo premiado se ha deteriorado?

Depende de lo deteriorado que esté, tiene solución, aunque no es un proceso fácil. La abogada de ARAG explica las distintas vías para poder reclamar. Primero se debería informar a través de la solicitud de pagos de premios, a Loterías del Estado para que lo autentifiquen. Allí harían pruebas, y en caso de duda, lo llevarían -en segunda instancia- a La Casa de la Moneda y Timbre para comprobar su autenticidad: la tinta, que no sea ninguna falsificación, etc. Pero todo depende de lo que se haya quedado deteriorado para que sea posible hacer una peritación. Si en La Casa de la Moneda y Timbre lo ven todo correcto, autorizarán el pago del premio sin ningún tipo de problema.

Fuente: Comunicae

Técnicas de visión artificial para descifrar jeroglíficos egipcios

En el complejo sistema de escritura egipcia de jeroglíficos, los nombres de los faraones eran enmarcados en óvalos conocidos como cartuchos. Por ejemplo, el cartucho referido a Tutankamón encierra un jeroglífico que significa la ‘imagen viva de Amón’.

Ahora investigadores de la Universidad Nacional de Educación a Distancia (UNED) han desarrollado un sistema de reconocimiento automático de estos cartuchos mediante la identificación de los jeroglíficos que lo componen. El deterioro que presentan muchos de los textos antiguos es uno de los mayores obstáculos a la hora de diseñar mecanismos de reconocimiento eficaces.

El sistema descifra el jeroglífico de un cartucho egipcio e indica el nombre del faraón que representa

“El estado de conservación del material y las partes que han desaparecido con el paso del tiempo pueden afectar al resultado final. A menudo las imágenes presentan ruido o están incompletas, haciendo que el proceso de reconocimiento sea más complicado” señala Jaime Duque, autor principal de la investigación, publicada en la revista Sensors.

Para validar el nuevo sistema de reconocimiento se emplearon más de 260 cartuchos que contenían un total de 1785 jeroglíficos procedentes de la Lista Real de Abidos (un bajorrelieve con 76 reyes del Antiguo Egipto), así como de otros monumentos y excavaciones egipcias.

La técnica se desarrolla en tres etapas con diferentes técnicas de visión artificial. En primer lugar, el sistema detecta el contorno del cartucho en la imagen inicial y delimita los bordes. Una vez localizado el cartucho, se extrae e identifica cada uno de los jeroglifos que contiene. Por último, el sistema procederá a interpretar el contenido para devolver de manera automática el nombre del faraón en cuestión.

“El método que proponemos tiene en cuenta diversos parámetros, como la distancia entre puntos, o la orientación y continuidad de los bordes” explica Carlos Cerrada, coautor de la publicación y director del Grupo de Ingeniería del Software y Sistemas de la UNED, que también destaca que la técnica “ha demostrado no depender de la intensidad y la integridad de los objetos que se han estudiado, así como de condiciones de iluminación variables”.

Aplicación en museos

La aplicación de estos resultados podría ser especialmente útil para enriquecer la experiencia de los visitantes a los museos. El sistema podría integrarse en dispositivos móviles y obtener así datos relevantes de manera inmediata. El público que acuda a museos y yacimientos egipcios tendrá en su mano una herramienta para conocer el nombre del faraón y las fechas de su reinado y contextualizar así su visita.

Además, los autores no descartan otras aplicaciones donde el sistema de reconocimiento desarrollado puede resultar de utilidad como, por ejemplo, combinando este método con sistemas de posicionamiento, localizando así la posición del usuario a través de su dispositivo móvil y enriqueciendo la experiencia durante la visita a un museo, al poder ofrecer información adicional relacionada con los objetos ubicados en el entorno más próximo.

Fuente: Agencia SINC

Datos de Twitter y Google Books confirman la americanización del inglés

 

Vocabulario empleado en libros de editoriales británicas y americanas a lo largo de la historia. / IFISC (CSIC-UIB)

 

SINC Del imperio británico se decía a finales del siglo XIX lo que ya se comentó antes del español: que en él nunca se ponía el sol. Desde Australia a Canadá, pasando por la India, Egipto, Sudáfrica o el Caribe, el territorio británico se extendió por los cinco continentes. Herencia de este extenso imperio es el puesto indiscutible del inglés como lengua internacional en política, ciencia, comercio e incluso cultura.

Sin embargo, el ascenso de los Estados Unidos como potencia mundial durante el siglo XX ha conducido a un cambio en el uso del inglés oral y escrito a lo ancho del mundo, dando lugar a un proceso de americanización del inglés.

El proceso de americanización florece al observar que veintitrés de los treinta países de la lista utilizan más el inglés americano que el británico

Ahora un equipo de investigadores, entre los que se encuentran científicos del Instituto de Física Interdisciplinaria y Sistemas Complejos (IFISC, UIB-CSIC) y una investigadora del departamento de Filología Española, Moderna y Clásica de la Universitat de las Illes Balears, han analizado cómo se distribuyen espacial y temporalmente las variantes británicas y americanas del inglés.

Como base para su estudio tomaron un corpus de más de 30 millones de tuits geolocalizados, una herramienta útil para examinar la distribución espacial, así como la base de datos de Google Books para observar la evolución temporal. La variación lingüística se investigó a nivel léxico y ortográfico, empleando una selección de alternativas británicas y americanas.

“La ventaja de nuestro enfoque es que podemos abordar el lenguaje escrito estándar (con Google Books) y las formas más coloquiales de mensajes de microblogging (con Twitter)”, destacan los autores en su estudio, que publican en la revista Computation and Language.

De esta forma, se elaboró una lista de países ordenados por el nivel de americanización de su inglés. En los extremos del listado se encuentran, lógicamente, los Estados Unidos (como país con un mayor uso del inglés americano) y Reino Unido e Irlanda (como el país con más tuits en inglés británico).

Según los resultado del trabajo, el proceso de ‘americanización’ florece al observar que veintitrés de los treinta países de la lista utilizan más el inglés americano que el británico.

El vocabulario americano gana terreno

Incluso en los países con un mayor número de tuits que emplean la norma ortográfica británica, el vocabulario utilizado proviene de la variante norteamericana. Únicamente en el Reino Unido e Irlanda el uso del inglés británico domina tanto la ortografía como el vocabulario.

En el caso de la evolución temporal, se puede observar cómo las obras publicadas por editoriales tanto británicas como norteamericanas han sufrido este proceso de americanización, el cual se acentúa sobre todo después de la publicación del primer diccionario americano en 1828 y durante la guerra fría, momento en el que los Estados Unidos afianzaron su posición como primera potencia mundial.

El estudio constituye un ejemplo de cómo el empleo de datos masivos (big data) permite analizar y caracterizar el modo en que las lenguas evolucionan en el espacio y el tiempo, tanto en un registro formal como coloquial, según los autores. Del mismo modo, el artículo pone de manifiesto cómo ciertos eventos históricos suponen puntos de inflexión en la evolución del uso de las lenguas.

CaidaImperio

Infografía: IFISC (CSIC-UIB)

Referencia bibliográfica:

Bruno Gonçalves, Lucía Loureiro-Porto, José J. Ramasco, David Sánchez. “The Fall of the Empire: The Americanization of English“, Computation and Language, julio de 2017. arXiv:1707.00781

El tóner, nuevo campo de batalla por el ahorro en la oficina

El uso de recambios originales para impresoras en las oficinas escasea, mientras aumenta el uso de cartuchos reciclados y de marca blanca, según los últimos datos publicados por el sector. En el último ejercicio, la adquisición de tóners y cartuchos de marca blanca y recambios reciclados ha aumentado un 18 por ciento en el conjunto de España. Dentro de la actividad comercial, cada vez son más las empresas que optan por ahorrar el coste de la marca y apostar por este tipo de consumibles, siempre y cuando tengan la garantía de plena compatibilidad.

Las propias marcas de impresoras como HP y Samsung ya han reaccionado a esta tendencia de consumo de toner y se han sumado al carro y han sacado sus propias recomendaciones de tóner compatibles con Samsung y HP. Uno de los más demandados dentro de los tóner compatibles con la primera, se encuentra el tóner para Samsung MLT-D2082.

Esta impresora multifunción ha encontrado en las oficinas y edificios comerciales su mercado de expansión. Sin embargo, ante el descenso de ventas en los recambios de su propia marca, la empresa coreana ha implementado una hábil estrategia de educación del consumidor para identificar los cartuchos y tóner que son compatibles con sus dispositivos.

Llegan los cartuchos reciclados

Las empresas fabricantes de impresoras acusan el retroceso que están viviendo los modelos de tinta tradicionales. Solo 1 de cada 5 oficinas en España ha adquirido en el último año una impresora de tinta. Fuentes del sector explican que mantienen esta línea de negocio para suplir esa mínima demanda, que proviene mayoritariamente de autónomos y micropymes.

Sin embargo, este nicho de mercado también está virando su preferencia hacia el tóner. A diferencia del cartucho tradicional, el tóner no se seca cuando no se le da un uso continuado, y al cambio entre mayor uso y calidad-precio de impresión, sale ganando.

De ahí que las empresas del sector estén apostando por acuerdos de colaboración con los distribuidores de cartuchos reciclados a fin de neutralizar sus costes y suplir una demanda existente que les interesa mantener.

¿Por qué eligen las empresas cartuchos reciclados para sus impresoras? Las empresas consultadas señalan el ahorro de costes como principal motivación de compra. Y es que por cada cartucho de marca que adquirían hace unos años, hoy renuevan dos y hasta 3 veces el recambio, dependiendo del modelo de impresora del que se trate.

Otro de los argumentos que esgrimen las oficinas tiene que ver con el impacto en el medio ambiente. Hemos consultado a diversos profesionales de fabricación de cartuchos y tóners reciclados para impresoras. Desde su punto de vista, cada cartucho de marca nuevo supone el consumo de 2 litros de petróleo, mientras que si se reutiliza la carcasa, esta demanda desaparece.

Ante la pregunta de qué garantías aportan los cartuchos reciclados, insisten en que siempre que se produce una recarga de tinta, se comprueba el buen estado del conjunto.

El negocio de las falsificaciones

A pesar de la competencia existente en las marcas y las compañías que producen y distribuyen cartucho y tóners de marca blanca, ambos actores del juego han unido fuerzas para concienciar a los consumidores frente al incremento de las falsificaciones en los recambios de las impresoras.

Así, desde colectivos de empresas de tóner de marca blanca remarcan que en su caso no engañan al cliente. Desde el minuto uno, el interesado es informado de que el cartucho que está adquiriendo es compatible con su impresora pero no pertenece a la marca de la misma.

En muchos casos, confiesan, las propias marcas llegan a acuerdos de fabricación y logística con este tipo de empresas para sacar rédito de sus procesos de producción y de su marca.

Los datos son estremecedores. Los responsables del programa Anti-Counterfeit and Fraud Program de HP cifran en más de 3000 las incautaciones realizadas de falsificaciones de sus tóner. Estos tenían la impronta HP, lo que lleva a sus ejecutores a incurrir no solo en un delito de venta fraudulenta, sino en el uso no autorizado de una marca registrada.

En los dos últimos años, las marcas como HP y Samsung reconoce haber identificado más de 20.000 unidades de tóner falsificados en el conjunto de la Unión Europea. En estas ruedas de tráfico, España se muestra como un país en tránsito. Los 1800 cartuchos incautados el año pasado recalaban en el país camino de diversos destinos en África.

 

Fintech: cómo evolucionan las finanzas en la red

Las empresas de tecnología financiera, más conocidas como Fintech, se dedican a la utilización de las nuevas tecnologías con la finalidad de ofrecer servicios financieros de forma más cómoda y menos costosa que las tradicionales entidades bancarias. Este método de financiación alternativo se está consolidando en el mercado europeo. El pasado año 2016, su volumen total de negocio ascendió a 5.431 millones de euros, lo que supuso un crecimiento del 92% respecto al año anterior. En España también se incrementó la confianza en estas compañías telemáticas, según revelaron los datos del Informe Mundial de Banca Minorista, que confirman que un 70% de los españoles solicitó al menos un crédito rápido a través de estas plataformas online, como Credy u otras muchas, en algún momento del 2016. Este hecho se debe a que la evolución de la crisis económica está provocando que a un alto número de personas le surjan dificultades para hacer frente a algunos pagos como el incremento rápido de la cuantía de una factura, la reparación del coche o cualquier otro gasto inesperado.

La principal ventaja por la que se suelen elegir las empresas Fintech es que conceden préstamos rápidos online con gran rapidez. Lo único que necesita un usuario para comenzar el trámite de solicitud es tener en posesión un dispositivo electrónico con conexión a Internet y acceder a la página web deseada. Primero, deberá registrarse y crear una cuenta introduciendo sus datos personales y la información adicional que se le pida. Después, podrá introducir la cantidad de dinero que quiera solicitar y el tiempo en el cual vaya a devolverla. Acto seguido, aparecerá el coste total del crédito, incluidas las tasas de gestión de la firma. Tras unos segundos, los sistemas automáticos del portal online estudiarán la solicitud y el dinero será inmediatamente indicado al número de cuenta bancaria previamente indicado. El proceso entero no durará más de unos 10 o 15 minutos, al contrario que en las entidades bancarias, donde puede retrasarse varios días o semanas.

Las compañías de este tipo ofrecen minicréditos a personas que realmente tengan dificultades económicas. Cabe la posibilidad de obtener un préstamo sin necesidad de disponer de una nómina. Tampoco es necesario presentar un avalista que garantice la devolución del dinero solicitado en caso de retraso o impago. Incluso, si el solicitante está registrado en cualquier listado de morosos como Asnef podrá pedir un crédito a través de estas webs. Todas estas ventajas evitan los papeleos innecesarios y las trabas burocráticas habituales en este tipo de procesos, si se realizan a través de los bancos, quienes normalmente exigen explicaciones y justificaciones del motivo por el cual se necesita la cantidad de dinero solicitada. Sin embargo, a través de la red, el crédito se puede pedir desde cualquier lugar y todas las horas del día y de la noche, sin limitación de horarios.

Todas estas ventajas han hecho que el sector financiero virtual incremente sus ingresos, brindando sus servicios cada vez a más personas, que solventan sus problemas pecuniarios con gran facilidad.

Robots obreros de la construcción

Un equipo de ingenieros del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT, en EE UU) pretende revolucionar la industria arquitectónica a través de la robótica. Mediante una máquina de construcción digital diseñada por ellos, han ‘imprimido’ una estructura de 4,7 metros de largo y 3,7 metros de alto en menos de 14 horas.

La máquina, que funciona con baterías y energía solar, está equipada con un brazo robótico cuya precisión supera a la de los sistemas de construcción tradicionales. La estructura se construyó con espuma aislante, pero el robot es capaz de usar otros materiales como cemento, escombros o incluso hielo, si se encuentra en su entorno.

Según los autores del estudio, publicado esta semana en Science Robotics, este es uno de los mayores trabajos de impresión en 3D realizado por un sistema automatizado, y se ha hecho a la mayor velocidad registrada hasta ahora.

Un sistema extrasolar esconde siete mundos donde buscar vida

Sinc La NASA llevaba unos días anunciando un gran descubrimiento más allá del sistema solar y este miércoles por fin se ha dado a conocer: la detección del primer sistema conocido de siete planetas del tamaño de la Tierra alrededor de una sola estrella. Un equipo internacional de astrónomos, liderado por europeos, informa en la revista Nature de la existencia de esos siete planetas transitando por delante de TRAPPIST-1, una estrella ultrafría y enana –poco más grande que Júpiter– situada a 40 años luz, en la constelación de Acuario.

“Los siete planetas tienen temperaturas (de entre 0 y 100 ºC) lo suficientemente bajas como para hacer posible la presencia de agua líquida en sus superficies”, destacan los autores en su artículo, cuyo hallazgo convierte a este sistema planetario en uno de los mejores candidatos para buscar vida fuera del sistema solar. Incluso tres de los mundos se encuentran en la zona de habitabilidad de su estrella y podrían tener océanos de agua.

Si esta configuración planetaria es común, nuestra galaxia podría estar repleta de planetas como la Tierra

“Este descubrimiento podría ser una pieza importante en el rompecabezas de encontrar ambientes habitables, lugares favorables para la vida”, destaca Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la NASA. “Responder a la pregunta ‘estamos solos’ es una prioridad científica y haber encontrado tantos planetas como estos por primera vez en la zona habitable es un notable paso adelante hacia esa meta”.

“Los próximos pasos serán detectar y medir la atmósfera de todos estos planetas, una tarea en la que se involucrarán equipos de todo el mundo”, adelanta a Sinc Didiier Queloz, coautor del trabajo e investigador del Observatorio de Ginebra, quien explica: “Las enanas ultrafrías –muy comunes en la Vía Láctea–, con planetas rocosos en tránsito, son los únicos objetivos para los que tenemos la capacidad técnica necesaria para estudiar sus atmósferas”.

“TRAPPIST-1 es el primer objetivo, pero espero que se encuentren otros sistemas planetarios parecidos ya que los estudios estadísticos señalan que pueden ser bastante frecuentes”, añade Queloz, una valoración con la que coincide el astrónomo holandés Ignas Snelen, que también comenta en Nature el descubrimiento del sistema planetario séptuple: “Si esta configuración es común, nuestra galaxia podría estar repleta de planetas como la Tierra”.

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La estrella TRAPPIST-1 es del tamaño de Júpiter, mucho más pequeña que nuestro Sol. Se muestran los tres a escala, con sus planetas o lunas y los periodos orbitales. / Ignas A. G. Snellen/Nature

El hallazgo actual es fruto de otro anterior. En mayo de 2016, el investigador principal de ambos trabajos, Michaël Gillon, del instituto STAR de la Universidad de Lieja (Bélgica), anunció con su equipo la detección de tres exoplanetas en la estrella TRAPPIST-1, rebautizada así por el TRAnsiting Planets and PlanetesImals Small Telescope (TRAPPIST, en Chile) que se usó para las observaciones.

Este sistema es el que cuenta con más planetas del tamaño de la Tierra y con más mundos que podrían tener agua líquida en sus superficies

Motivados por este descubrimiento, los autores organizaron una compaña global de monitorización fotométrica, mediante telescopios terrestres y espaciales, para detectar los tránsitos de los planetas por delante de su estrella, cuyo brillo se debilita ligeramente cada vez que esto sucede.

Telescopios TRAPPIST, Spitzer y dos en España 

Además de los dos telescopios TRAPPIST (el principal de Chile y otro en Marruecos), emplearon el William Herschel y el Liverpool (ambos en la isla de La Palma, España), el UKIRT en Hawaii (EE UU), el SAAO en Sudáfrica, el HST en India, el VLT del Observatorio Europeo Austral (Chile), el telescopio Hubble y, sobre todo, el telescopio espacial Spitzer, el gran observatorio infrarrojo de la NASA.

Con todos estos instrumentos pudieron identificar las señales de los siete planetas de TRAPPIST-1 (etiquetados como b, c, d, e, f, g y h) y algunas de sus características, como el tamaño. Así se descubrió que este sistema es el que cuenta con más planetas de dimensiones similares a la Tierra. Los más grandes son g y b (un 10% mayores que el nuestro), y los más pequeños, d y h (un 25% menores).

Sus periodos orbitales son de 1,51, 2,42, 4,04, 6,06, 9,1 y 12.35 días respectivamente, desde el más interno al externo. Puede parecer poco tiempo, pero hay que tener en cuenta que la estrella es del tamaño de Júpiter, mucho más pequeña que nuestro Sol, por lo que su fuerza de atracción también es mucho menor y los planetas tardan poco en completar su órbita.

Respecto a su composición, los científicos piensan que estos exoplanetas, al menos seis de ellos, son rocosos y con una masa parecida a la Tierra. Además se sitúan en zonas templadas. El hecho de que TRAPPIST-1 sea una estrella enana roja muy fría implica que la energía que proporciona a sus planetas es parecida a la recibida por los interiores de nuestro sistema solar. De hecho, c, d y f reciben cantidades de energía similares a las de Venus, la Tierra y Marte, respectivamente.

Los planetas TRAPPIST-1e, f y g son el santo grial para los cazadores de planetas, ya que orbitan en la zona habitable de la estrella y podrían tener océanos

Los siete planetas podrían, potencialmente, tener agua líquida en sus superficies, aunque sus distancias orbitales hacen que esto sea más probable en unos que en otros. Los modelos climáticos sugieren que los más interiores (b, c y d), son probablemente demasiado calientes para albergar agua líquida, excepto en alguna pequeña porción de sus superficies.

Sin embargo, los planetas TRAPPIST-1e, f y g representan el santo grial para los astrónomos cazadores de planetas, ya que orbitan en la zona habitable de la estrella y podrían tener océanos de agua en sus superficies.

Objetivo prioritario para buscar vida extrasolar

Estos descubrimientos hacen de este cercano sistema planetario un objetivo prioritario para los estudios sobre atmósferas de exoplanetas y búsqueda de vida extrasolar. Los científicos confían en que la próxima generación de telescopios, como el gigantesco E-ELT del Observatorio Europeo Austral en Chile y el futuro telescopio espacial James Webb, permitan confirmar la presencia de agua en esos exoplanetas. De momento el Hubble ya ha comenzado a analizar sus atmósferas.

“Se trata de un sistema planetario realmente emocionante, no solo porque hayamos encontrado tantos planetas, ¡sino porque son todos asombrosamente similares en tamaño a la Tierra!”, insiste Gillon, aunque reconoce que se requieren observaciones adicionales para caracterizar profundamente estos mundos, particularmente el séptimo –el más externo–, cuyo periodo orbital e interacción con el resto todavía no se conoce muy bien. Las sorpresas astrobiológicas que pueda deparar el sistema TRAPPIST-1 no han hecho más que empezar.

Referencia bibliográfica:

Michaël Gillon, Amaury H. M. J. Triaud, Brice-Olivier Demory, Emmanuël Jehin, Eric Agol, Katherine M. Deck, Susan M. Lederer, Julien de Wit, Artem Burdanov, James G. Ingalls, Emeline Bolmont, Jeremy Leconte, Sean N. Raymond, Franck Selsis, Martin Turbet, Khalid Barkaoui, Adam Burgasser, Matthew R. Burleigh, Sean J. Carey, Aleksander Chaushev, Chris M. Copperwheat, Laetitia Delrez, Catarina S. Fernandes, Daniel L. Holdsworth, Enrico J. Kotze, Valérie Van Grootel, Yaseen Almleaky, Zouhair Benkhaldoun, Pierre Magain & Didier Queloz. “Seven temperate terrestrial planets around the nearby ultracool dwarf star TRAPPIST-1”. Nature, 22 de febrero de 2017

Muebles con ‘superpoderes’ ideados por un ingeniero vasco

Federico Kukso / Sinc Hasier Larrea está en guerra con el espacio. No con el cosmos, sus galaxias y planetas, sino con el desperdicio de valiosos centímetros y metros cuadrados en los cada vez más reducidos apartamentos que habitamos en las ciudades.

“Vivimos en lugares cada vez más pequeños –dice este ingeniero industrial donostiarra–. La población crece año tras año. En la próxima década, 600 millones de personas se mudarán a ciudades en China e India. Y el coste del metro cuadrado no deja de aumentar”.

Por primera vez en la historia, más de la mitad de la población mundial vive en zonas urbanas. Y, según las Naciones Unidas, para 2050 un 70% de la población habitará en ciudades. Ante este panorama, muchos arquitectos imaginan edificios más hacinados y menos confortables.

Hasier Larrea no lo ve así. Para este joven investigador de 28 años del Media Lab del MIT, la solución va por otro lado. “Los arquitectos vienen haciendo lo mismo desde hace mucho tiempo: los espacios donde vivimos y trabajamos son diseñados a partir de lo que hacemos en ellos. En el dormitorio dormimos. En la cocina cocinamos”, cuenta a Sinc en las blancas oficinas de una empresa que primero se llamó MorphLab y ahora se conoce como Ori Systems en Cambridge, Estados Unidos.

“Necesitamos repensar la manera en que diseñamos los espacios en los que vivimos y también cómo nos relacionamos con ellos. Es el espacio el que tiene que adaptarse a nosotros. No nosotros a ellos”, sostiene.

Origami urbano

En su investigación en el grupo Changing Places del MediaLab, Larrea se dio cuenta de que en realidad no necesitamos tanto espacio como creemos. Ya lo tenemos. Solo que está ocupado por objetos –camas, mesas, sofás– que, luego de ser utilizados, estorban.

“Los espacios urbanos son muy valiosos para que permanezcan estáticos”, dice Larrea, elegido recientemente por revista Forbes como uno de los 30 ingenieros de menos de 30 años que están reinventando la industria.

Según él, la única manera de hacer que un espacio parezca dos o tres veces más grande es a través de la robótica. “Con sistemas automatizados, conseguiremos que se conviertan en espacios dinámicos e inteligentes. A este nuevo paradigma lo llamamos arquitectura robótica”.

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Así cambian los muebles de Ori diseñados por Larrea y su equipo. / MIT Media Lab

 

Junto a su equipo de ingenieros y con la ayuda del diseñador suizo Yves Béhar del estudio Fuseproject, Larea desarrolló Ori (del japonés, ‘plegar’, como origami), un sistema que permite que muebles, gabinetes y paredes se vuelvan movibles, que cambien de forma dependiendo de las necesidades y actividades del usuario.

Arquitectos y diseñadores de interiores han experimentado durante años con los llamados espacios reconfigurables. El problema es que plegar camas y mesas suele ser muy trabajoso para muchas personas. Y terminan cansándose.

“Requiere mucho trabajo –explica el investigador, que llegó a EE UU hace más de cinco años, tras su paso por la Universidad de Navarra–. La transformación debe ser sin esfuerzo, mágica. Lo pensé al principio como ‘muebles con superpoderes’. Imaginemos poder mover con un gesto o un simple touch camas, armarios, paredes”.

Así, con solo presionar un botón, lo que era una habitación para dormir se transforma físicamente en segundos en una sala o en una oficina, maximizando el uso de esos espacios. Con un gesto, la cama se desliza bajo un módulo dejando espacio libre para la sala de estar. Gracias a su tecnología –sensores, actuadores, electrónica y software– una unidad o microestudio puede parecer hasta tres veces más grande.

“No nos costará adaptarnos porque, de hecho, la arquitectura robótica ya está entre nosotros, en nuestras casas –señala Larrea–. La puerta del garaje es el gran ejemplo de este cambio de paradigma”.

Apartamentos programables

“El buen diseño de tecnología es el que predice y aprende del comportamiento humano y remueve la complejidad de la vida –dice el diseñador y emprendedor Yves Béhar–. Lo que hace Ori es maximizar la funcionalidad de un espacio. El mundo no ha visto nada como esto”.

La arquitectura robótica aumentará las capacidades de nuestros espacios y también cómo nos relacionamos con ellos. Sus impulsores imaginan ya entornos capaces de comprender nuestras emociones y reaccionar frente a ellas. Junto al movimiento del llamado ‘internet de las cosas’, este sistema además podría hacer que el termostato se encienda antes de llegar a casa o que sus luces y fragancias se adapten automáticamente a nuestras necesidades.

“Viviremos en apartamentos más pequeños pero confortables, con un uso eficaz del espacio y que consumirán mucha menos energía y agua”, asegura Kent Larson, director del grupo Changing Places del MIT MediaLab.

Por el momento, el equipo dirigido por Larrea ya cuenta con cuatro apartamentos con paredes robóticas en Boston. Los alquilan por Airbnb y ya están siendo habitados. El próximo paso es implementar nuevos sistemas en Seattle y Washington.

“Con estas tecnologías podremos programar nuestras casas de igual manera que hacemos con los ordenadores –señala Larrea–. En un futuro podremos descargar aplicaciones para nuestro hogar como lo hacemos hoy en nuestros teléfonos móviles”.

Lo que la ciencia sabe de los zombis

Pablo Francescutti / Sinc Desde White Zombie, un filme estadounidense de 1932 con el inolvidable Bela Lugosi en el papel de hechicero vudú, los muertos vivos del folklore haitiano no han dejado de acecharnos desde el celuloide, llegando a cobrar dimensiones de pandemia global.

Pero ¿qué hay detrás de estos seres forzados a regresar de ultratumba mediante ritos mágicos, despojados de su espíritu y esclavizados? ¿Pura fantasía, como ocurre con las leyendas de vampiros, lobizones y momias que inspiraron al cine de terror? ¿O acaso tienen algún asidero material que la ciencia pueda explicar?

Hagamos un poco de historia. La primera fuente occidental que mentó el asunto fue el escritor Moreau de Saint-Méry. En 1797, el viajero francés recogió el término “zombi”, referido a la creencia de los esclavos haitianos en los aparecidos. Su etimología deriva de “nzambi”, palabra en lengua kongo que designa al alma, o, según otros, de “zumbi”, fetiche.

En 1864, el Gobierno de Haití castigó el envenenamiento con sustancias que producen un letargo prolongado

Más tarde, el concepto se desdobló en una acepción tradicional (un espíritu sin cuerpo) y otra nueva (un cuerpo sin alma), relativa al individuo sepultado en estado inconsciente y sacado de su tumba por un brujo que se torna su amo.

Que la última noción arraigó con fuerza en la población lo prueba el hecho de que, en 1864, el Gobierno de Haití juzgó necesario introducir el artículo 246 en el código penal, castigando el envenenamiento con sustancias que, sin causar la muerte, pueden producir un letargo prolongado.

El zombi saltó a la fama internacional en 1929, gracias a The Magic Island, el libro de viajes del escritor americano William Seabrook. Ya desde el título la obra envolvía al país en brumas esotéricas, para luego confundir el vudú con un tipo de magia negra, soslayando que es una auténtica religión emparentada con la santería cubana.

Sus alusiones a las plantaciones cultivadas por cadáveres vivientes, sacrificios, danzas nocturnas e incansables tambores rituales sedujeron a los estadounidenses. En este repentino interés por la cultura de la nación caribeña sin duda influyó su ocupación por los marines, que entre 1915 y 1934 le impusieron un régimen neocolonial.

A la caza de casos reales

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Foto de la mujer aparecida en 1936 a la que se identificó como Felicia Felix-Mentor, creyendo que era una zombi.

 

La fascinación por los zombis hizo que comenzaran a documentarse casos. Ya se sabe que quien busca, encuentra: entre los más sonados destaca el de Felicia Felix-Mentor, fallecida en 1907 y ‘reaparecida’ en 1936; y el de Clairvius Narcisse, que fue encontrado en 1980 vagando cerca de su pueblo natal después que dos médicos certificaran su muerte en 1962.

De la primera no quedó claro que se tratase de la misma persona, de la identidad del segundo no hubo dudas. Es más, Narcisse contó que un hechicero lo había envenenado, sepultado, desenterrado, drogado para tenerlo bajo su control y obligado a trabajar en una plantación, de la que finalmente escapó.

El intento más célebre por averiguar el trasfondo científico de esas historias lo protagonizó el antropólogo canadiense Wade Davis. A principios de la década de los 80, el Indiana Jones de la etnobotánica se adentró en las herméticas sociedades secretas de Haití y regresó con una explicación: en un territorio en donde el poder estatal se ha ejercido únicamente en las ciudades, el campo ha estado regido por instituciones de impronta africana, en las que el brujo, el juez, el médico y el verdugo se confunden en una misma persona.

En ese entorno, quien atenta contra la comunidad cometiendo, por ejemplo, violencia doméstica o robo a los familiares, se arriesga a la ‘zombificación’. De acuerdo con su interpretación, un zombi sería algo así como un condenado a trabajos forzados. Davis aseguró haber identificado el ingrediente de la pócima empleada para inducir un estado comatoso en los sentenciados: la tetrodotoxina extraída del pez globo.

La ‘zombificación’ no pasa el test químico

Tal afirmación resultó ser el Talón de Aquiles de su análisis. Los test hechos por otros expertos apenas detectaron tetrodotoxina en la pócima aportada por Davis. Otros negaron a esa sustancia tóxica el poder de crear individuos manipulables. “Cuesta imaginar que un hatajo de tipos paralizados y con náuseas sean trabajadores rurales muy eficaces”, ironizó el neurólogo Terence Hines.

El antropólogo Wade Davis defendió que los zombis eran delincuentes drogados y condenados a trabajos forzados

Cundió la sospecha de que, como a veces sucede en la pesquisa etnográfica, los informantes brujos engañasen a Davis. Pese a que las críticas socavaron el sustento farmacológico de su teoría de la ‘zombificación’, el etnobotánico la continúa defendiendo a capa y espada.

El debate tomó otro cariz en 1997, cuando la revista The Lancet publicó una investigación llevada a cabo por el antropólogo británico Roland Littlewood y el médico Chavannes Douyon. Tras estudiar con escáneres y otras pruebas a tres presuntos zombis, les diagnosticaron diversos trastornos mentales –uno de ellos padecía esquizofrenia catatónica–. Concluyeron que el misterio se explicaría por una mistificación colectiva de las enfermedades psiquiátricas; un fenómeno equivalente a la confusión entre psicosis y posesión demoníaca en la Europa del siglo XVI.

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Según algunos estudiosos del mito zombi, este reproduce la tragedia de los africanos sometidos por los traficantes de esclavos y desposeídos de su identidad. Imagen: Wikipedia

 

En definitiva, ¿hubo alguna vez zombis? La respuesta sigue en el aire. Llama la atención que existan tan pocos casos documentados; tampoco se identificó ninguna plantación con jornaleros venidos de ultratumba. Más verosímil parece pensar en creencias fomentadas por las sociedades secretas con el fin de dominar por el terror el Haití profundo; una mitología que, explican algunos expertos, reelabora de modo distorsionado la tragedia de los africanos arrancados de su medio por los traficantes de esclavos, privados de su identidad y vendidos a los latifundistas blancos.

Hoy, el zombi de entretenimiento se ha alejado de sus raíces caribeñas pasando a encarnar los miedos de occidente

Así las cosas, la realidad del zombi parece limitarse a la cultura de masas, en donde ha experimentado grandes transformaciones. A diferencia del referente original –un pseudocadáver–, el del cine es un muerto auténtico; aquel es un pelele inofensivo mientras su correlato fílmico persigue a los vivos para devorarlos; y el haitiano es negro mientras el personaje de ficción es blanco.

El cine, loco por los muertos vivientes

Su fulgurante estrellato cinematográfico se vio favorecido por las circunstancias: a mediados de los años 30, la Universal Pictures necesitaba más seres sobrenaturales para seguir explotando el éxito de Frankenstein, Drácula y la momia, la ‘maligna trinidad’ de los no muertos.

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Cartel de la primera película en la que aparece un zombi, en 1932.

 

Hoy, el zombi del entretenimiento, el único miembro del panteón monstruoso que no procede del Viejo Mundo, se ha alejado de sus raíces caribeñas pasando a encarnar temores a la deshumanización, la radiactividad, el consumismo, el militarismo, la muerte, las enfermedades neurológicas, etc. Se ha convertido en una figura de ‘la Otredad’, junto con el extraterrestre, un receptáculo de las ansiedades modernas. A ello ayuda su ambiguo estatuto existencial de ‘persona del umbral’, la categoría de Victor Turner aplicada a quienes se mueven entre los límites; en su caso, a caballo de la vida y la muerte.

¿Y qué dicen en Haití de su principal exportación cultural? A la patria del invento no dejan de llegar periodistas a producir el enésimo reportaje sobre el tema, alimentando la demanda de historias sobre muertos ambulantes y con ello un aumento de las denuncias de fraude.

Más novedoso resulta que los nativos se tomen a risa al estereotipo nacional, como se ve en Los amores de un zombi, la película sobre un resucitado al que los políticos elevan a la presidencia con el plan de manejarlo a su antojo. En una república que viene padeciendo gobiernos digitados por los poderes fácticos, la sátira pone de manifiesto la ductilidad del antiguo imaginario para reciclarse y expresar las preocupaciones del momento, al igual que los zombis de fuera de sus fronteras.